Butler zeigt Hunderten von Mitarbeitern die Tür, nachdem er 50 Millionen Dollar für die Bereitstellung des Zimmerservice gesammelt hat – TechCrunch

Butler zeigt Hunderten von Mitarbeitern die Tür, nachdem er 50 Millionen Dollar für die Bereitstellung des Zimmerservice gesammelt hat – BesteFuhrer

Am 16. Mai Butler Hospitality, eine On-Demand-Plattform für Zimmerservice und Annehmlichkeiten, schickte eine E-Mail an Anbieter, die unter anderen Umständen als beruhigend angesehen worden wären. „Wir schreiben, um Sie zu informieren [that] Der Zimmerservice und der Catering-Service werden unverändert fortgesetzt. Alle Sicherheiten sind noch funktionsfähig“, heißt es in der E-Mail. „Wir wissen Ihre Loyalität zu schätzen, in diesen Zeiten bei uns zu bleiben.“

Das Problem war, dass die rund 1.000 Mitarbeiter von Butler nur wenige Tage zuvor entlassen worden waren. Tatsächlich wurde den meisten gesagt, dass das Unternehmen aufgelöst worden sei – laut Interviews, die BesteFuhrer mit einer Reihe ehemaliger Mitarbeiter geführt hatte, und die letzte Woche in einem Bericht des Branchenblogs Restaurant Dive bestätigt wurden.

Butlers Untergang ist ein warnendes Beispiel für die Chancen und Herausforderungen, die in der Welt der On-Demand-Startups bestehen. Bei Dienstleistungen, die theoretisch wie Easy Sailing erscheinen, kann es auf dem Markt deutliche Lücken geben. Sie können jedoch unweigerlich von wirtschaftlichem, sozialem und in jüngster Zeit extremem Gegenwind für die öffentliche Gesundheit getroffen werden. Und mittendrin sind die, die dort arbeiten, die ersten, die hinübergehen.

Lieferung auf Abruf

Butler mit Sitz in New York wurde 2016 als „Geisterküchen“-Betreiber mit einem einfachen Geschäftsmodell gegründet. Butler mietete eine Hotelküche auf einem Grundstück und nutzte sie, um dort und in anderen nahe gelegenen Hotels Essenslieferdienste für Hausgäste anzubieten.

Butler-Gründer und CEO Premtim Gjonbalic verfügt über Erfahrung in der Hotellerie. Laut einem Forbes-Profil eröffnete er im Alter von 19 Jahren sein erstes Restaurant in New York City – in einem „Big-Box“-Hotel. Gjonbalic ist auch als Berater von Fast Acquisition Corp. aufgeführt, einer zweckgebundenen Akquisitionsgesellschaft, die erfolglos versuchte, Fertitta Entertainment, einen Restaurant-, Gastgewerbe- und Spielgiganten, an die Börse zu bringen.

„Wir kommen herein und zeigen, was die Erfahrung sein sollte“, sagte Gjonbalic in einem Interview mit Crunchbase im Jahr 2020. „Sie brauchen keinen Einkaufswagen im Zimmer oder eine Servicegebühr von 20 $, um Essen zu liefern. Gäste wünschen sich eine gute Verpackung, ein gutes Menü, Preistransparenz und die Möglichkeit, ihre Bestellung verfolgen zu können. Das hätte schon vor langer Zeit passieren sollen.“

Butler besaß fünf verschiedene Restaurantkonzepte, die es betreute, darunter Standard by Butler (eine Bar mit Grill in ungezwungener Atmosphäre), Prime by Butler (eine amerikanische Brasserie) und Super Franc (ein toskanisches Steakhouse). Hotels könnten wählen, welche Konzepte sie ihren Gästen zur Verfügung stellen; Butler kümmerte sich um Integration, Erfahrung, Menüdesign und Verpackung. Den Kunden versprach es, Bestellungen – einschließlich „Convenience“-Artikeln auf der Seite, wie Ladegeräte und Rasierschaum – in weniger als 30 Minuten zu liefern, die direkt auf ihrer Hotelrechnung belastet werden.

Nach einer Seed-Runde und Bootstrap-Finanzierung von Gjonbalic sammelte Butler 15 Millionen US-Dollar an Beiträgen der Serie A von The Kraft Group, &vest, Scopus Ventures und Mousse Partners. Anschließend sammelte das Unternehmen 30 Millionen US-Dollar von Geldgebern wie Shamrock Holdings, Maywic Select Investments und Platform Ventures, wodurch Butlers Gesamtsumme auf „nördlich“ 50 Millionen US-Dollar stieg.

In einer im vergangenen Oktober veröffentlichten Pressemitteilung sagte Butler, dass es seine Präsenz auf 12 Märkten in den USA mehr als verdoppeln wolle, mit Plänen, Serviceräume in Städten wie Boston, Dallas, Houston, Los Angeles, Philadelphia und Pittsburgh (ausgehend von seiner Basen in New York, New Jersey, Chicago, Miami, Denver, San Francisco und Washington, DC). Das Unternehmen sagte, dass Hilton, Hyatt, IHG und Marriott zu seinen mehr als 400 Hospitality-Partnern gehörten, die für den kleinen Betrieb große Gewinne waren.

Aber einige Ex-Mitarbeiter sagen, dass sich hinter den Kulissen Ärger zusammenbraut.

Anzeichen von Instabilität

Butler erlitt zweifellos einen Schlag, als die Pandemie die Ausgaben für Service und Bewirtung drückte. Im April 2020 erhielt das Unternehmen über das Paycheck Protection Program ein Darlehen in Höhe von 600.000 USD. Aber Butler, der auf Expansion bedacht war, nahm weiterhin teure neue Pachtverträge für Hotelrestaurants auf.

Zu einem bestimmten Zeitpunkt bot Butler 500-Dollar-Prepaid-Visa-Karten für jeden erfolgreich vermittelten Hotelpartner an.

„Butler erweiterte seine nationale Präsenz im Jahr 2021 in der Hoffnung, von der Reiseerholung zu profitieren“, sagte Gjonbalic per E-Mail gegenüber BesteFuhrer. Das Startup stellte jedoch fest, dass COVID-19 sowohl direkte als auch indirekte dauerhafte Auswirkungen hatte, fügte er hinzu, darunter Arbeitskräfte- und Lieferkettenengpässe, geschlossene internationale Grenzen und anhaltende Verzögerungen bei Geschäfts- und Gruppenreisen.

Als sich das Reisen Ende des ersten Quartals 2022 erholte, verschwanden Butlers Herausforderungen nicht, da Inflation, geopolitische Probleme (z. B. der Krieg in der Ukraine), Zinserhöhungen und der größere Druck auf die Technologiefinanzierung ein herausforderndes Fundraising-Umfeld für das Startup schufen. Dies führte dazu, dass Zusagen „abrupt“ durchfielen, sagte Gjonbalic.

Aber Gjonbalic und die übrigen Führungskräfte des Unternehmens haben es versäumt, den Ernst der Situation mitzuteilen, so ehemalige Mitarbeiter, die mit BesteFuhrer unter der Bedingung der Anonymität gesprochen haben. Nur wenige Wochen vor den Massenentlassungen behauptet ein ehemaliger Mitarbeiter, man habe ihm gesagt, Butler habe keine Liquiditätsprobleme und „der nächste [financing] Runde kam.“ Ein anderer sagt, man habe ihm versichert, dass der Vorstand des Unternehmens sechs Monate Zeit geben würde, unabhängig davon, wie die nächste Spendenaktion verlief.

Einige der Beschwerden waren öffentlicher und offener. Kelly Buerger, ein ehemaliger Launch Manager von Butler, reichte im Juni eine Sammelklage gegen das Unternehmen ein, in der behauptet wurde, Butler habe es versäumt, die Mitarbeiter rechtzeitig über ihre Kündigung zu informieren. Nach dem New Yorker WARN-Gesetz und dem bundesstaatlichen WARN-Gesetz sind Unternehmen mit 50 oder mehr Mitarbeitern im Allgemeinen verpflichtet, Massenentlassungen mehrere Wochen im Voraus anzukündigen.

„Beginnt am oder um den 22. April 2022 und innerhalb von 90 Tagen danach, [Butler] Hunderten seiner Mitarbeiter gekündigt“, heißt es in der Klage. „[Butler] war nach dem WARN-Gesetz erforderlich, um zu geben [Buerger] und mutmaßliche Klassenmitglieder mindestens 60 Tage im Voraus schriftlich über ihre Kündigung … [Butler also] konnte nicht bezahlen [Buerger] und jedem der mutmaßlichen Klassenmitglieder ihre jeweiligen Löhne, Gehälter, Provisionen, Prämien, aufgelaufenen Urlaubsgelder und aufgelaufenen Urlaub für 60 Tage nach ihrer jeweiligen Kündigung, zusammen mit anderen unverfallbaren Vergütungsvergünstigungen während des 60-Tage-Zeitraums.“

Einige Ex-Butler-Mitarbeiter, denen bis August Gesundheitsleistungen versprochen wurden, erhielten eine Woche nach der Auflösung eine E-Mail, in der ihnen mitgeteilt wurde, dass ihre Pläne vorzeitig beendet würden.

Entlassungen beginnen

Butler begann, außergewöhnliche Maßnahmen zu ergreifen, um sein verbleibendes Kapital zu erhalten. Ein Mitarbeiter eines Hotelkunden von Butler sagte, das Unternehmen habe ohne Vorankündigung damit begonnen, Dienstleistungen einzustellen und neue Gebühren einzuführen. Beispielsweise begann Butler, für Lieferungen, die zuvor kostenlos waren, Gebühren zu erheben.

Anfang des Jahres gab es bei Butler eine Reihe von Entlassungen – weniger als 20 Personen –, die das Management den Mitarbeitern gegenüber als „eine einmalige Sache“ bezeichnete. Einige Wochen später wurden etwa 50 Personen beurlaubt, was Butler intern als Reaktion auf „Herausforderungen“ bezeichnete.

„Wir bedauern, Ihnen mitteilen zu müssen, dass aufgrund von … Umständen [Butler] Aufgrund der COVID-19-Pandemie, einschließlich der kritischen Notwendigkeit, unsere Barmittel zu schonen, haben wir die sehr schwierige Entscheidung getroffen, Sie vorübergehend zu beurlauben“, heißt es in einer Mitteilung, die ein ehemaliger Butler-Mitarbeiter erhalten hat. „Das hoffen wir [Butler’s] Die finanzielle Situation wird sich verbessern, und wir hoffen, Sie aus dem vorübergehenden Urlaub zurückrufen zu können, um Ihre Position wieder aufzunehmen [Butler] bis spätestens 9. November 2022.“

Die größeren Entlassungen begannen im Mai, kurz nachdem Butler einen neuen COO und Chief Revenue Officer eingestellt hatte. Die Gesellschaft wurde am 13. Mai aufgelöst.

Gjonbalic behauptet, dass der Vorstand und der Rechtsberater von Butler bei Cooley, einer in Palo Alto ansässigen Anwaltskanzlei, „mehrere Optionen“ geprüft haben, um zu versuchen, das Unternehmen zu retten, sich aber letztendlich entschieden haben, das Unternehmen am 12. Mai zu schließen und aufzulösen.

„Am 13. Mai wurde der Anwalt von Delaware beauftragt, bei der Schließung zu helfen und das Geschäftsvermögen zu liquidieren, und den Mitarbeitern wurde am 13. Mai gekündigt“, sagte Gjonbalic in einer E-Mail gegenüber BesteFuhrer. „Butler ist außer Betrieb. Der Vorstand hat zugestimmt … das Unternehmen zu schließen, aber das passiert nicht über Nacht, also wurden mehrere Haftungsüberschusszentren zugewiesen oder wieder in den Besitz von Hotels überführt, um dabei zu helfen, dies so schnell wie möglich zu erreichen.“

Mitarbeiter, die während der letzten Runde entlassen wurden, darunter Betriebspersonal in von Butler gepachteten Restaurants, wurden in einem dreiminütigen Google Meet-Anruf informiert. Ein ehemaliger Mitarbeiter sagte gegenüber BesteFuhrer, dass die Dienstleistungen nach der Auflösung des Unternehmens abrupt eingestellt wurden; Gäste eines Hotels mit Butler-Vertrag konnten plötzlich keinen Zimmerservice bestellen.

Überreste des Unternehmens bleiben. Ein ehemaliger Mitarbeiter mit Kenntnis der Angelegenheit sagte, dass früher bei Butler beschäftigte Personen das Instagram-Konto des Unternehmens, das weiterhin aktiv ist, direkt kontaktierten, um nach fehlenden Zahlungen zu fragen. Viele der Führungskräfte von Butler haben ihre Profile auf LinkedIn nicht aktualisiert, um die Schließung widerzuspiegeln, und auf Butlers Website wird dies nicht erwähnt.

„Hotelbesitzer und Hotelverwaltungsgesellschaften haben den größten Teil übernommen [Butler’s] Leasingverpflichtungen, und glücklicherweise stimmte mein Vater zu, zwei der verbleibenden Leasingverpflichtungen und Schulden von der Firma zu übernehmen“, sagte Gjonbalic [in an email to BesteFuhrer]. „Ein Beauftragter ist vorhanden und kümmert sich um alle Angelegenheiten nach der Auflösung.“

Warnendes Beispiel

Butler ist zwar ein extremes Beispiel, aber nicht das einzige Lebensmittelliefer-Startup, das in letzter Zeit in schwere Zeiten geraten ist. Instacart hat im vergangenen Monat seine Bewertung um fast 40 % gesenkt und die Einstellung verlangsamt. Die Aktienkurse der börsennotierten Unternehmen DoorDash und Deliveroo schwankten im vergangenen Jahr stark. Gorillas, Getir, Zapp, Jokr und Gopuff sind unter anderem Liefer-Startups, die in den letzten Monaten trotz Spendenbeschaffung Personal entlassen haben. Und einige wurden gezwungen, vollständig zu schließen, wie Fridge No More, 1520 und Buyk.

Über die Lebensmitteltechnologie hinaus spielen sich Geschichten wie die von Butler immer häufiger ab, da die Anleger aus Angst vor einem Abschwung den Gürtel enger schnallen. Wie ein ehemaliger Butler-Mitarbeiter es ausdrückte, hielten die VC-Unterstützer eine unersättliche Nachfrage nach Wachstum aufrecht und förderten eine Expansion, die sich später als tollkühn herausstellte. Die Bewertungen wurden überhöht, was zu unrealistischen Erwartungen und Richtungsänderungen – und Initiativen – führte.

„Butler ist ein Paradebeispiel dafür, was gerade im Technologiebereich passiert – außer dass statt nur 20 % Entlassungen das ganze Unternehmen unterging“, sagte der Mitarbeiter.

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